How to survive IELTS

Most times when you are asked to take an exam, the reactions are, in order: trembling, denial, depression, panic (sometimes even anger). You see it as a challenge to your abilities, and it is. Especially if you have enough work, travel experience, and social connections that show your level better than any certificate could ever do. You have to pay for an expensive exam that you either think you don’t need or you’re not ready for. I see it in my students and I had the same feeling myself when, years ago, I had to take the IELTS to move to Edinburgh to study. I won’t deny the fear, nor the anxiety, but I also want to highlight the benefits this exams brings along with all the stress. First of all let’s talk about the two versions of the exam available.

Most students usually choose the Academic version, this is aimed at understanding the language of academic research, with the general purpose of allowing students to understand texts they will encounter when studying in English at a university level. It is usually required by universities in English-speaking countries, Northern Europe and by some masters courses in Spain[1].

With this version, I am not kidding, you will magically find yourself able to deeply understand dense academic journals and unlock the meaning of otherwise inscrutable intellectual jargon. As with most language exams it has four parts: Reading, Listening, Speaking and Writing, and good news, no Grammar! Clear structure isn’t it? Easy? Not so much.

The main challenge is the Listening. Most students struggle to get through it as you have just one chance to listen in order to answer 40 questions. Yes, you read it correctly, just one shot! This means that to prepare for the exam, taking notes is a highly valued skill. An example is shorthand writing[2].

There are the same amount of questions for the Reading, which in the Academic exam consists of three academic texts, usually research-based. The Writing on the other hand lasts one hour and is made up of two tasks: describing a graph and an essay. Describing a graph, despite being the shortest task (just twenty minutes) tends to be challenging for students due to the objectivity it requires. You have to be absolutely impartial when describing the graph, without drawing your own conclusions and putting aside all your assumptions: you must only present the evidence[3].

As regards the other version, the General Training, it is usually required for VISA applications. The score required usually changes according to the length of your stay, so a student VISA requires a lower score than a working VISA for example[4]. Listening and Reading are almost the same: 40 questions each with a slight change in the topic compared to the Academic IELTS. As for the Writing, the first task is usually a letter, whereas the second is an essay, like the Academic. The Speaking again is the same, made up of three parts: an ice-breaker, descriptive part, and discussion part.[5]
So, the main differences are: the topics used (Academic IELTS tends to present more research-based materials) and the first writing task. In both cases, do not forget that, since you do not have an explicit Grammar section, your knowledge of grammar will be tested

throughout the exam, therefore the range of vocabulary required is quite demanding, so be sure to learn some synonyms!

Scared stiff? Don’t worry! The cognitive challenge of IELTS will help you discover new skills you didn’t even know existed, such as analytical thinking and scanning reading[6]. And last but not least, you finally (and hopefully) get the score you need to get into University or to get your VISA!

Nobody can tell you you don’t speak English, go for it!

Giulia Sepe, english teacher and IELTS trainer at Hablaworld learning center

[1] Here a guide on who accepts IELTS http://takeielts.britishcouncil.org/choose-ielts/who-accepts-ielts

[2]http://www.51ielts.com.au/jeffrey/ielts-listening/ielts-listening-notes-taking-by-using-shorthand-skills/

[3] A really good explanation is offered by Adam, from GoodLuckIELTS.com: https://www.youtube.com/watch?v=CK_PE9ILJjQ

[4] Here the equivalence of IELTS scores with European levels http://takeielts.britishcouncil.org/ielts-ukvi/score

[5] For the sake of space, here you’ll find more details: https://www.ieltsadvantage.com/speaking/

[6] http://www.ieltsbuddy.com/how-do-i-skim-and-scan-in-the-ielts-reading-test.html

 

Cómo sobrevivir al IELTS

La mayoría de las veces en las que se te pide un “certificado” las reacciones son, en el siguiente orden: escalofrío, rechazo, depresión, pánico (a veces hasta enfado). Lo ves como un reto a tus habilidades, y de hecho lo es. Especialmente si tienes bastante experiencia laboral, viajes a tu espalda y redes sociales que podrían demostrar tu nivel mucho mejor que cualquier certificado. Tienes que pagar para un examen caro que piensas de no necesitar, y para el que no estás listo. Lo veo en mis estudiantes y yo misma tuve la misma sensación cuando, hace años, tuve que mudarme a Edimburgo. No voy a negar el miedo, ni la ansiedad, pero también quiero resaltar los beneficios que este examen lleva asociados. En primer lugar, empezaremos hablando de las dos versiones disponibles.

La mayoría de los estudiantes generalmente elige la versión “Academic”, en principio para saber leer textos de carácter formal. Generalmente se necesita para estudiar en el extranjero, como en el caso de las Universidades en países anglo-parlantes, algunas del norte de Europa y algunos másteres en España[1].
Y es que, con esta versión, no es ninguna broma, puedes llegar a ser capaz de entender el contenido de una revista académica, en su parte más profunda. Como la mayoría de los exámenes, se compone de cuatro partes: comprensión escrita, comprensión oral, expresión escrita y expresión oral y “¡magnífico, nada de gramática!”. Todo muy sencillo, ¿verdad? Pero no es así.

El reto más grande es la comprensión oral, y es que a la mayoría de los estudiantes les cuesta mucho entender el listening ya que solo se puede escuchar una vez, y quizás no es suficiente para contestar a 40 preguntas. Sí, habéis entendido bien, sólo tenéis una posibilidad.  En éste caso, para preparar el examen, una habilidad muy valorada es saber tomar notas, y una buena herramienta es la taquigrafía[2].

El mismo número de preguntas se hace en la comprensión escrita, que en la versión académica se compone de tres textos generalmente de diferentes áreas. Mientras que, en la parte de expresión escrita, los candidatos tienen una hora para las dos tareas: describir un gráfico y hacer una redacción. Respecto a la primera, pese a que sea la tarea más corta (sólo veinte minutos), es una de las más desafiantes, debido a la objetividad que implica. Cuando describes un gráfico tienes que ser absolutamente imparcial, no hay que sacar conclusiones y hay que dejar de lado tus suposiciones: solo importan los datos[3].
Con respecto a la otra versión, General Training, es generalmente requerida para obtener una VISA (de trabajo/de estudios). La nota que se necesita para probar tiende a cambiar según la duración de la estancia, entonces por ejemplo una VISA de estudio necesitará una nota más baja que una VISA de trabajo[4]. Las comprensiones oral y escrita son más o menos las mismas: 40 preguntas cada una con un ligero cambio respecto a los temas, en comparación con el Academic. Por lo que concierne a la expresión escrita, mientras que la primera tarea suele ser una carta, la segunda es siempre una redacción, como para el Academic. La expresión oral, otra vez, es igual que en el Academic, es decir, son tres partes: una para romper el hielo, una para describir y una para persuadir[5].

Resumiendo, podríamos decir que las principales diferencias entre los dos tipos de exámenes son las siguientes: los temas usados (el Academic suele contener más investigación) y la primera tarea del Writing. En ambos casos, no os olvidéis que al no tener una parte específica de gramática, vuestro conocimiento está puesto a prueba a lo largo de todo el examen, por eso el rango de vocabulario es bastante exigente, así que hay que trabajar con los sinónimos.

¿Paralizados de miedo? No hay razón! El reto cognitivo del IELTS te ayudará a descubrir nuevas habilidades que no sabías si quiera que existieran, como el pensamiento analítico o la lectura intensiva[6].
Por último, aunque no menos importante, por fin (y con suerte) si sacas la nota que necesitas para acceder a la Universidad, o para tu VISA, nadie va a poderte decir que no hablas inglés. ¡Bien hecho!

Giulia Sepe, english teacher and IELTS trainer at Hablaworld learning center

[1] Aquí una lista de los sitios que aceptan IELTS http://takeielts.britishcouncil.org/choose-ielts/who-accepts-ielts

[2] http://www.51ielts.com.au/jeffrey/ielts-listening/ielts-listening-notes-taking-by-using-shorthand-skills/

[3] Una muy buena explicación nos la ofrece Adam, de GoodLuckIELTS.com: https://www.youtube.com/watch?v=CK_PE9ILJjQ
[4] Aquí una equivalencia de las notas IELTS: http://takeielts.britishcouncil.org/ielts-ukvi/score)

[5] Por el bien del espacio, aquí hay un enlace con todos los detalles: https://www.ieltsadvantage.com/speaking/
[6] http://www.ieltsbuddy.com/how-do-i-skim-and-scan-in-the-ielts-reading-test.html